Najlepšie miesto na výrobu podmorských káblov môže byť … vo vesmíre


ZBLAN je iný. Nie je to pre NASA. ZBLAN, objavený v 70. rokoch 20. storočia, je zvláštny a nestály materiál. Druh skla zloženého z fluoridov ťažkých kovov namiesto typického kremíka má absorpčné a rozptylové vlastnosti, vďaka ktorým je vhodný pre špičkové lasery a dokonca aj podmorské internetové káble. Materiál je však krehký a kvôli rôznym hustotám jeho zložiek sa pri ochladení vyvíja mikrokryštály, čo ničí jeho potenciál. Na Zemi sa výrobcovia ZBLAN vyrovnajú s veľkými zariadeniami, ktoré kvapkajú guľôčky roztaveného skla do viacerých príbehov a kreslia materiál do prameňov. Doteraz však mikrogravitácia ponúka najlepšie prostredie na zabránenie separácii hustoty a na zabránenie nákladnej kryštalizácii. Americké letectvo prvýkrát otestovalo hypotézu v 90. rokoch pomocou parabolických letov.

Made in Space už vyslal svoje laboratórium ZBLAN s veľkosťou mikrovĺn pri minulých spusteniach SpaceX. Na rozdiel od typického výrobného zariadenia, v ktorom sa stroj naloží a znovu naloží so svojimi zdrojovými materiálmi, tento stroj viac cestuje. Prekurzorové materiály sa vopred vkladajú do laboratória; keď je hotový kábel, astronauti pošlú stroj späť na Zem s hotovým vláknom vo vnútri. "Snažíme sa rešpektovať množstvo času, ktoré majú astronauti," hovorí Rush. „Vyberú to, zapojia napájanie a údaje a vznášajú sa preč.“ (V budúcnosti spoločnosť plánuje umiestniť výrobný závod na obežnú dráhu, takže iba materiál prichádza hore a dole.) Projekt zostáva vo výskume Rush tvrdí, že v budúcom roku plánuje uviesť na trh väčšie zariadenie, ktoré dokáže vyrobiť dostatok ZBLAN na predaj zákazníkom.

Aj napriek vysokým nákladom na spustenie a návrat, matematika pre orbitálnu výrobu vyjde, hovorí Rush. Kilogram materiálu môže produkovať tisíce metrov ZBLAN a každý meter predáva za viac ako 100 dolárov. Spoločnosť tvrdí, že investovala milióny do vývoja ZBLAN, z ktorých žiadny nepochádzal od NASA.

"V konečnom dôsledku to nemusí vyjsť," hovorí Rush. „A aj keď to tak nie je, nemôžete niečo postaviť s jedným základom.“ Made in Space plánuje v budúcom roku uviesť na trh „štyri až šesť“ ďalších užitočných zaťažení, aby otestovala ďalšie materiály, ktoré by mohli ťažiť z výroby mikrogravitácie.

Pre Bridenstina je ďalšou nevyužitou oblasťou výroba liekov. Minulý mesiac NASA založila alianciu Industrial Biomedicine Alliance s Pittsburghskou univerzitou. Lekársky výskum je už kľúčovou súčasťou toho, čo robí ISS, ale nápad, hovorí Bill Wagner, riaditeľ Pittovho McGowanského inštitútu pre regeneratívnu medicínu, je nájsť obchodné modely, ktoré nadchnú investorov. Materiály sú najvzdialenejšie – inštitút už experimentuje s ISS s degradovateľnými kovovými zliatinami, ktoré sú užitočné pre koronárne stenty. Existuje tiež vzrušenie, že mikrogravitácia by mohla oddialiť diferenciáciu v kmeňových bunkách, čím by sa rozšírila doba experimentovania a že účinky mikrogravitácie na urýchlenie choroby by mohli z ISS urobiť atraktívne miesto na testovanie liekov pomocou tzv. Orgánov na čipe namiesto ľudí.

Napriek tomu komercializácia liekov a zariadení vyžaduje veľkú investíciu – napríklad stovky miliónov dolárov na podporu, povedzme, klinickú skúšku – a výskum je stále na vzostupe. Wagner si myslí, že to bude nejaký čas trvať, kým sa to nejakým spôsobom zmení; Aliancia je podľa neho viac v štádiu zhromažďovania nápadov, ktoré by mohli začať fascinovať veľkých investorov. "Možno neodložím obrovskú dolárovú stávku, ale chcel by som si nechať toto miesto pri stole," hovorí.

Hertzfeld George Washingtona nie je presvedčený, že plány agentúry NASA majú nohy; pokusy o začatie výroby vesmíru sú koniec koncov koniec Reaganovej éry. Ale existuje niekoľko dôvodov pre optimizmus, hovorí. Jedným z nich je, že plány ZBLAN zahŕňajú skôr zlepšenie produktu, ktorý je už na trhu na Zemi, ako pokus o vytvorenie dopytu od nuly. Potom je tu vznikajúca orbitálna ekonomika: spoločnosti, ktoré sa už podieľajú na spúšťaní a prevoze užitočného zaťaženia ISS a na navrhovaní zariadení a robotov. Okrem toho existujú možnosti satelitnej údržby a cestovného ruchu, ktoré by mohli pomôcť odôvodniť stabilnú prítomnosť človeka na obežnej dráhe.